Poli(tetrafluoroetileno)


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El politetrafluoroetileno es mejor conocido por el nombre comercial Teflon. Se utiliza para fabricar sartenes donde no se pegue la comida, y todo aquéllo que requiera de tales características. El PTFE también se utiliza para tratar alfombras y telas para hacerlas resistentes a las manchas. Y lo que es más, es también muy útil en aplicaciones médicas. Dado que el cuerpo humano raramente lo rechaza, puede ser utilizado para hacer piezas artificiales del cuerpo.

El politetrafluoroetileno, or PTFE, está compuesto por una cadena carbonada, donde cada carbono está unido a dos átomos de flúor. Se lo representa generalmente como en la figura de la parte superior de la página, pero puede resultar más sencillo imaginarlo como en la figura de abajo, con una cadena carbonada de miles de átomos de longitud.

El PTFE es un polímero vinílico, y su estructura, si no su comportamiento, es similar al polietileno. Se forma a partir del monómero tetrafluorotileno por polimerización vinílica de radicales libres.

Y para los que se están preguntando, el tetrafluoretileno se parece a ésto:

El flúor es un elemento muy extraño. Cuando forma parte de una molécula, no le agrada estar alrededor de otras moléculas, incluso cuando éstas contengan átomos de flúor. Menos aún cuando se trata de otras clases de moléculas. De modo que una molécula de PTFE, estando tan repleta de átomos de flúor como está, quisiera estar lo más alejada posible de otras moléculas. Por esta razón, las moléculas en la superficie de un trozo de PTFE rechazarán cualquier cosa que intente acercárseles. Esta es la razón por la cual nada se pega al PTFE.


Debido a esta propiedad, usando sartenes de PTFE usted puede freír cosas sin grasa o manteca. Esto significa menos grasas y colesterol y un corazón más sano.

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La pregunta sigue en pie: Si nada se pega a este material, ¿entonces cómo éste se adhiere a la superficie de la sartén? DuPont lo sabe, ¡pero no lo dice!

¿Usted qué piensa? Si diseñara sartenes y tuviera que adherir el no-adherente PTFE a esas sartenes, ¿cómo lo haría? ¡Si alguno de Uds. ciber-amigos, tiene alguna idea de cómo hace la DuPont para pegar el Teflon a las sartenes, nos encantaría saberlo!

¡Escriba su idea en el formulario de abajo y envíela! Si nos gusta, la publicaremos en una página especial dedicada a sus ideas. (Y aquí hay una ayuda: no sirve fundir el PTFE. Primero, porque tendría que calentarlo a más de 300 o para fundirlo, que es algo poco práctico para hacer algo tan barato como las sartenes. En segundo lugar, el PTFE fundido no se hace más pegajoso. Sólo forma un sólido gomoso. Y una tercera ayuda, haciendo áspera la superficie de la sartén tampoco servirá, porque ésto sólo aumenta el área de las dos superficies que se rechazarán, aumentando la fuerza repulsiva.)


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Cómo ser Inerte

El PTFE es algo más que evasivo. Es también útil porque no reacciona con nada. ¿Por qué, pregunta usted? En primer lugar, ¡si rechaza todo, ninguna molécula puede acercarse para reaccionar con él! El PTFE es como una persona triste que intenta protegerse del dolor emocional no brindándose nunca a nadie.

Luego, sigue la cuestión de que el enlace entre el átomo de flúor y el átomo de carbono es realmente, realmente fuerte. ¡Ese enlace es casi a prueba de balas! Es tan estable que nada reacciona con él. Incluso cuando se calienta tanto como una sartén, ¡ni siquiera el oxígeno reacciona con él!

¡Mantengámonos Atentos!

El politetrafluoretileno es otro de esos sorprendentes descubrimientos accidentales de la ciencia. A fines de los años '30, cuando el PTFE fue descubierto en los laboratorios de la DuPont, ésta no estaba interesada en absoluto en las sartenes donde la comida no se pega o en válvulas artificiales para el corazón. En lo que estaba realmente interesada era en refrigeración. En esa época, las heladeras empleaban sustancias como el amoníaco y el dióxido de azufre como refrigerantes. Éstas son cosas bastante desagradables como para que escapen de su heladera e inunden su cocina. La búsqueda estaba orientada, pues, en hacer un refrigerante no tóxico. Uno de los compuestos que se estaban investigando era el tetrafluoroetileno.

Roy Plunkett era un químico de la DuPont que trabajaba en el proyecto. ¿Lo conoce? Una vez tuvo un compañero de habitación llamado Paul Flory. Un día Roy Plunkett abrió un tanque de tetrafluoroetileno gaseoso, ¡y no salió nada! Lo pesó y por cierto que estaba lleno. De modo que cortó el tanque y encontró un polvo blanco donde se suponía que debía estar el gas. Ese polvo, obviamente, era PTFE, polimerizado del tetrafluoroetileno gaseoso.

Ésta es la clase de accidente que hace divertida a la ciencia. Hay clases de accidentes en la ciencia que no son divertidos,por ejemplo, los que implican grandes explosiones y enormes nubes de gas tóxico, pero ahora no hablaremos de ésos. La clase divertida de accidente, que todos los científicos esperan, es un descubrimiento inesperado que abre toda una nueva área de la investigación. Si usted trabaja en una universidad, esta clase lo hace famoso y le consigue muchos subsidios para la investigación. Si trabaja para una compañía química, hace mucho dinero para los accionistas corporativos y entonces usted logrará conservar su trabajo cuando vengan los tiempos de recorte presupuestario.

Y entonces, algún día, podría llegar a ver su nombre en algún website educativo.


Fuente:Roberts, Royston M.; Serendipity: Accidental Discoveries in Science; John Wiley and Sons; New York; 1989.

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